El 5 de enero de 2020, los astrofísicos escucharon un chirrido procedente de una parte distante del cosmos, a unos 900 millones de años luz de distancia. 

El sonido fugaz fue diferente a cualquiera que hubieran escuchado antes y fue causado por una gran ondulación en el espacio-tiempo, una onda gravitacional, que se extendió por el universo desde más de 900 millones de años luz de distancia.

Luego, 10 días después, escucharon otro sonido similar. Un gemelo cósmico. Las ondas gravitacionales habían vuelto a hacer sonar a los detectores de la Tierra.

Después de un análisis cuidadoso, se ha identificado que las dos señales emanan de eventos extremos nunca antes vistos en el espacio profundo: la colisión entre un agujero negro y una estrella de neutrones. 

El par de colisiones (o, menos poéticamente, «fusiones») se detallan en un nuevo estudio publicado en Astrophysical Journal Letters el martes, con más de 1,000 científicos de las colaboraciones LIGO / Virgo y KAGRA, un esfuerzo multinacional para buscar ondas gravitacionales. 

Los dos eventos descritos recientemente se denominan GW200105 y GW200115, por las fechas en que fueron descubiertos, y proporcionan la primera evidencia definitiva de una fusión elusiva.

Antes de la detección dual, los astrónomos solo habían encontrado agujeros negros fusionándose con agujeros negros y estrellas de neutrones fusionándose con estrellas de neutrones.

«Hemos estado esperando y esperando, en algún momento, detectar un sistema con uno de cada uno», dijo Susan Scott, astrofísica de la Universidad Nacional de Australia y miembro de OzGrav y la colaboración de LIGO. 

Durante los últimos dos años, hubo sugerencias de que se pudo haber detectado una colisión entre una estrella de neutrones y un agujero negro, pero uno de los objetos parecía un poco inusual. Era demasiado grande para ser una estrella de neutrones y demasiado pequeño para ser un agujero negro. 

El objeto desconocido sigue siendo un misterio, lo que significa que GW200105 y GW200115 pasarán a la historia.

«Estas son las primeras detecciones realmente confiables de la fusión de una estrella de neutrones con un agujero negro», agrega Rory Smith, astrofísico de la Universidad de Monash en Australia y miembro de la colaboración LIGO.

De importante conocimiento

Un breve interludio antes de continuar. 

Los agujeros negros y las estrellas de neutrones son objetos extraños. Son los restos de estrellas muertas y se forman al final de la vida de una estrella. El tamaño de una estrella afecta el final de su vida. 

Si es una estrella pequeña (siendo pequeña «unas 10 veces más masiva que nuestro sol»), colapsa en una «estrella zombi» increíblemente densa, conocida como estrella de neutrones. Si es una estrella grande, colapsa en un agujero negro. Ambos son objetos bien conocidos y bien estudiados, pero aún contienen muchos misterios. 

Por un lado, no podemos ver dentro de ellos. Este es un rasgo muy discutido de los agujeros negros. Su gravedad es tan fuerte que cuando la luz entra, más allá del llamado horizonte de eventos, nunca vuelve a salir. Pero los científicos tampoco saben qué está pasando en el corazón de una estrella de neutrones. 

Sospechan que algo de física realmente extraña podría estar ocurriendo dentro de ambos objetos. Las leyes de la física parecen romperse dentro de ellos.

Observar los objetos a través de ondas gravitacionales es una «especie de paleontología estelar», según Smith, porque puede informarnos sobre su historia evolutiva y los entornos en los que se forman. 

Los chirridos son fundamentales para esto. Cuando LIGO, con sede en Estados Unidos, y Virgo, con sede en Italia, detectan un «chirrido», están mirando hacia atrás en el tiempo. 

Dentro del chirrido hay un montón de información que puede decirles a los astrofísicos qué tan masivos son los objetos que chocan y la forma en que giran. Esta información es fundamental para comprender cómo los dos objetos se encerraron en una danza de la muerte entre sí.

«Al estudiar estos sistemas, llegamos a saber mucho más sobre la vida y la muerte de los agujeros negros y las estrellas de neutrones en estos sistemas binarios», dijo Scott.

Materia estelar

GW200105, el chirrido detectado el 5 de enero de 2020 y GW200115, el chirrido detectado el 15 de enero de 2020, son eventos similares, pero los objetos que colisionaron tienen propiedades ligeramente diferentes.

Los investigadores dicen que GW200105 es el resultado de un agujero negro nueve veces más masivo que el sol que choca con una estrella de neutrones aproximadamente 1.9 veces más masiva que el sol. GW200115 llegó a través de un agujero negro unas seis veces más masivo que el sol fusionándose con una estrella de neutrones aproximadamente 1,5 veces más masiva que el sol. 

GW200105 y GW200115 son bestias completamente diferentes en la actualidad. Las fusiones ocurrieron hace casi mil millones de años lejos de la Tierra, y los chirridos nos llegaron recientemente.

Cuando decimos «colisionar» o «fusionar» aquí, no estamos del todo seguros de qué sucedió cuando los dos objetos finalmente se unieron. Durante mucho tiempo, rodearon el uno al otro, atrapados por la gravedad del otro. Finalmente, se juntaron. Scott describe a GW200105 y GW200115 «un poco como Pac-Man», con el agujero negro tragándose la estrella de neutrones. 

También existe la posibilidad de que el agujero negro «triture» la estrella de neutrones en un proceso conocido como interrupción de las mareas. En este escenario, el agujero negro arrancaría material de la superficie de la estrella de neutrones y lo robaría, creando un disco de escombros alrededor del horizonte de eventos. «Eso debería producir una señal electromagnética», dijo Scott. 

Y una estrella de neutrones triturada es una mina de oro para los astrofísicos. No se puede hacer que el material presente en una estrella de neutrones se lleve a un laboratorio y se estudie, por lo que este tipo de eventos pueden abrir una ventana para comprender lo que está sucediendo dentro de ellos. 

«Al observar cómo un agujero negro separa una estrella de neutrones, estamos comenzando a aprender cómo se comporta la materia en su estado más denso», dijo Eric Thrane, astrofísico de la Universidad de Monash y miembro de la colaboración LIGO. Con suficientes detecciones de ondas gravitacionales, es posible que podamos decodificar sus propiedades.

Eso convierte a GW200105 y GW200115 en la primera de muchas fusiones de estrellas de neutrones y agujeros negros que ayudan a arrojar luz sobre los objetos más extremos de nuestro universo.

«Estas observaciones pueden algún día revelar nuevas leyes de la naturaleza», dijo Smith.

Por epiba74

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